Мы обычно точно знаем, что испытываем острый стресс: нас начинают атаковать физические и психические симптомы – учащенное сердцебиение, потливость, страх, паника и беспокойство. Продолжающийся или хронический стресс более коварен и труднее распознается. Многие люди считают, что если они не испытывают очевидных симптомов, то у них нет стресса. Такой нераспознанный хронический стресс оказывает сильное воздействие на тело и мозг, вызывает головную боль, бессонницу и перепады настроения. Кроме того, он увеличивает риск различных заболеваний, которые ускоряют старение мозга.
Хотя обычно стресс считается врагом мозга, он не всегда однозначно вреден. Немного стресса может мотивировать нас, а умение справляться с неудачами дает ценный опыт. Некоторые крайне стрессовые события также могут быть захватывающими, например, спуск с лыжного склона или затяжные прыжки с парашютом с высоты 5 километров.
Ваш мозг под стрессом
Во время моих медицинских исследований меня особенно интересовала психиатрия, и я был очарован необычайной властью разума над телом. Эта ментальная власть особенно заметна, когда мы наблюдаем наши физические реакции на стресс, встроенные в мозг и проистекающие из стратегий выживания древних людей.
Когда наши предки подвергались опасности, исходившей, например, от саблезубого тигра или агрессивного мамонта, острый стресс вызывал у них реакцию «бей или беги», провоцируя выброс в кровь кортизола и других гормонов стресса. Эти гормоны заставляли сердце качать кровь быстрее и перемещать больше питательных веществ к нейронам, обостряя их внимание и ускоряя мышление. Людям приходилось мгновенно решать, оставаться на месте и сражаться или убегать.
В современном мире столкновения с реальными хищниками случаются редко. Сегодня мы по большей части испытываем хронический стресс – следствие ежедневных пробок на дорогах, проблем с финансами и сложных отношений. Наши запрограммированные реакции на острый стресс остаются теми же, но они больше не нужны нам в повседневной жизни. Научные данные свидетельствуют о том, что хроническое повышение уровня гормонов стресса повреждает клетки мозга, ухудшает память, повышает риск развития болезни Альцгеймера и сокращает продолжительность жизни.
Так же как во времена наших предков, острый стресс заставляет активность нашего мозга переключаться с исполнительного управления и центров мышления, находящихся в лобной доле (позади лба), на эмоциональные и реактивные центры, расположенные в миндалине (за висками). Этот переход позволяет нам быстро и инстинктивно реагировать на предполагаемые угрозы – например, найти потерянный кошелек или избежать столкновения с внедорожником на шоссе – и не отвлекаться на сложное решение проблем. Во время этого переключения активности мозга наверное не стоит принимать важные решения из-за снижения способности лобной доли рассуждать в сложных условиях.